ORG XMIT: NYT9 (NYT9) ST. LOUIS, Mo. -- Feb. 22, 2003 -- CHUCK-BERRY -- Still lean and handsome at 76 and probably the most influential rock musician ever, at least this side of Elvis, Chuck Berry remains as suspicious, defiant and guarded offstage as he is mesmerizing on. In a life overshadowed by three prison terms, his own inner demons and the humiliations of racism, he now carefully avoids any public hint of the anger and resentment that seem to lurk just beneath the surface. Berry backstage at Blueberry Hill,a music club and bar on St. Louis' west side, Feb. 5, 2003. (Fred R. Conrad/The New York Times)

Chuck viejo, Chuck joven: en color o en blanco y negro, el talento nunca tuvo edad

Charles Edward Anderson Berry, el legendario Chuck Berry, falleció con 90 años después de siete décadas de carrera. Es considerado de manera indiscutible como uno de los pioneros y forjadores del rock and roll. Su desaparición marca el final de una era… y el principio de una leyenda.

En 1972, en uno de los programas más populares de la televisión estadounidense, John Lennon lanzó una afirmación temeraria. Otra de tantas, claro: “Si tuvieras que darle otro nombre al rock and roll, podrías llamarlo ‘Chuck Berry'”… Lennon, que llevaba dos años como solista después de la separación de los Beatles, reconoció de esa manera al “padre fundador” del rock and roll, fallecido este sábado 18 de marzo al mediodía. Y razones no le faltaban.

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El sueño del pibe: John Lennon se da finalmente el gusto de tocar junto a su ídolo en el Mike Douglas show, 1972

Ya en sus años como parte del inolvidable cuarteto de Liverpool, John había aprovechado los punteos de guitarra de Berry para enriquecer su música. De hecho, los Beatles solían interpretar -e incluso grabaron- temas del músico estadounidense desde sus primeros años, tales como “Roll Over Beethoven”, “Rock And Roll Music” o “Too Much Monkey Business”. Pero ellos no fueron los únicos. Sobre sus incisivos riffs y sus letras se levantó todo un mundo, el fascinante mundo del rock. Bob Dylan lo admiraba, los Rolling Stones –y especialmente Keith Richards– probablemente no existirían y seguramente no habrìan sido lo mismo sin él, Bruce Springsteen siempre lo tuvo como referencia compositiva, Led Zeppelin o AC/DC le citaban en su santoral (de hecho Angus Young imitaba sus tìpicos saltitos en escena), bandas y solistas tan disímiles como The Doors, Jimi Hendrix, Elton John, Iron Maiden, Elvis Presley o los mismísimos Sex Pistols, entre muchos otros, también tributaron a Berry interpretando sus canciones y traduciéndolas a su propio estilo. Y así hasta nuestros días, donde un ejército de bandas y músicos todavía intenta conseguir un himno tan irrepetible y tan lleno de futuro -pese a que representa el sonido de otra época ya extinta- como es “Johnny B. Goode”.

Guitarists Eric Clapton, Chuck Berry and Keith Richards at  Chuck Berry's Los Angeles home during the filming of Taylor Hackford's documentary 'Hail! Hail ! Rock n Roll', 1986. (Photo by Terry O'Neill/Getty Images)

Seleccionado de estrellas: Eric Clapton, Chuck Berry y Keith Richards en la casa de Chuck en Los Angeles en ocasion del documental de Taylor Hackford ‘Hail! Hail ! Rock n Roll’, estrenado en 1986.

“Chuck Berry fue el mejor guitarrista y compositor del rock and roll que haya vivido. Un gigante de todos los tiempos”, escribió Springsteen después de que se enteró de su muerte acontecida este sábado en el condado de Saint Charles, en el estado de Missouri (EE.UU), su estado natal y última residencia. La noticia la había dado la policía local, explicando que los agentes del servicio de emergencias recibieron una alerta por una emergencia sanitaria a las 12.40 hora local en la calle Buckner y al llegar a la casa hallaron a un hombre inconsciente. Intentaron reanimarlo pero resultó imposible: “Desafortunadamente, el hombre de 90 años no pudo ser revivido”, señaló el informe policial. Su muerte fue certificada a las 13:26 hora local (15:26 en Argentina) y poco despues, anunciada en Facebook.

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“Me ponen una velita más y tengo que ir a buscar un ventilador”, parece decir Chuck en ocasión de uno de sus numerosos cumpleaños.

CAPITÁN DE LA GUITARRA. Más que el mismísimo Elvis Presley, fue este músico, nacido en St. Louis, quien inventó el lenguaje del rock’n’roll. Bajo una sutil y vibrante base de rhythm and blues, Berry desarrolló un idioma excitante y fresco que allá por 1955, en la puritana Norteamérica de Eisenhower, sonaba como si viniese de otro planeta: enérgico, sexual, moderno, imparable. Era el rock’n’roll, que, junto a otros grandes pioneros norteamericanos, dio forma y sentido a partir de sus primeras grabaciones en Chicago en el sello Chess Records, al que acudió por recomendación de Muddy Waters. No guardaba el poder seductor ni visceral de Little Richard, ni el ritmo endiablado de Fats Domino, ni el magnetismo ni la voz llena de alma de Elvis Presley, pero en “Maybellene” o “Roll Over Beethoven” se edificó todo el canon futuro del rock’n’roll, una música juvenil –con la paradoja de que Berry era el mayor de aquella gloriosa camada de padres fundadores- timoneada desde la importancia capital de la guitarra eléctrica.

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Paso a paso: Chuck en los 50s, haciendo famoso el “duck walk”

PASOS FINALES. Durante años vivió de la nostalgia de su nombre escrito con letras de oro en la historia de la música popular y de los homenajes que recibía de todas las generaciones. A pesar de su edad, continuaba realizando conciertos y giras: en 2008 recorrió varios escenarios de Europa y en 2013 llegó a presentarse en el Luna Park de Buenos Aires (en un show donde se lo vio en franca decadencia física), entre muchos otros recitales. En 2016 anunció el lanzamiento de “Chuck”, el primer disco con material inédito que grabó después de 38 años de pausa musical y cuya salida coincidió con su 90 cumpleaños . El material estaba dedicado a su esposa Themetta Berry, a la que le dejó un mensaje que dio la vuelta al mundo: “Mi amada, ¡estoy envejeciendo! Trabajé en este disco durante mucho tiempo. Ahora puedo colgar mis zapatos”… Un epitafio digno para uno de los más dignos, talentosos e innovadores artistas no solo del rock sino de la música de todos los tiempos. RIP :'(

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